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Réalité virtuelle : la machine à créer de l’empathie?

Une technologie qui permet de plonger dans la peau de réalités différentes

Par Alexandre Roberge , le 09 juin 2019 | Dernière mise à jour de l'article le 22 août 2019

Dans un monde de communication, les échanges n’ont jamais été aussi tendus. Particulièrement sur les réseaux sociaux, chacun se referme sur ses positions et l’empathie semble avoir disparu. Le portrait paraîtrait désespérant mais des expériences récentes tendent à démontrer qu’une technologie améliore la capacité empathique du public. Celle-ci se révèle être la réalité virtuelle (RV).

En fait, des chercheurs essaient de voir si cette immersion que propose cette technologie peut réellement sensibiliser un public à une situation donnée. Des scientifiques de l’université américaine Standford, par exemple, ont étudié la sensibilité des individus à une réalité comme celle des sans-abris. L’idée était de faire vivre à deux groupes la même histoire mais avec un média différent. Ainsi, un groupe lisait l’histoire d’un homme qui perdait son travail et finissait par devenir itinérant. Un autre l’expérimentait avec un module de RV créé par l’équipe de recherche. Les résultats ont montré après la première étude que 82 % des gens ayant utilisé la réalité virtuelle avait plus d’empathie pour les sans-abris contre 67 % et dans une deuxième, ce fut 85 % contre 63 %.

Qu’est-ce qui peut expliquer cette disparité? Revenons à la définition même de l’empathie : « être capable cognitivement de se mettre dans la peau de l’autre, de comprendre ce qu’il ressent. » Si certaines personnes ont cette compétence presque innée, beaucoup n’arrivent pas vraiment à l'appliquer dans leur vie. En psychologie, un des trucs utilisés est le changement de perspective où le patient doit se mettre dans la peau de l'autre et écrire sa perception d'une situation. Or, avec la réalité virtuelle, finie l’époque du papier et du crayon. Il est possible de se plonger aux commandes d'un avatar. Et pour certains, cette solution pourrait mener au développement de l’empathie dans bien des domaines.

Développer l'empathie du public

Par exemple, en 2019, des ateliers ont été mis en place dans certaines écoles secondaires du Québec pour traiter la question de l’intimidation. Les élèves peuvent expérimenter des gestes d’intimation, l’isolation et la tristesse vécue par les victimes. Dans ce collège, des étudiants ont pu comprendre la réalité de migrants fuyant la Syrie. Dans ce cas, ce fut surtout des vidéos filmées sur 360 degrés mais ce visionnement plus immersif semble, selon les professeurs, avoir eu son effet sur les apprenants qui ont affirmé mieux saisir cette réalité.

D’ailleurs, dans le cadre de certains événements, des organismes ont compris l’intérêt du virtuel pour partager la réalité de minorités. Par exemple, durant le mois de l’histoire des Noirs, le Centre Phi montréalais proposait des courts-métrages en réalité virtuelle, dont un sur le procès de Nelson Mandela. Une belle façon de montrer l’apartheid sous lequel vivait l’Afrique du Sud dans les années 60.

De son côté la police de Los Angeles a voulu améliorer ses rapports avec les gens de la communauté latino-américaine et afro-américaine. La réalité virtuelle a permis d’améliorer l’empathie des policiers envers ces populations. Au point où la responsable de l’initiative travaille à un nouveau module pour parfaire le lien entre gendarmes et femmes. Elle pense d’ailleurs que ce genre de dispositif dans bien des endroits du monde abaisserait les tensions. Par exemple, les forces israéliennes et palestiniennes bénéficieraient, selon elles, d’un tel module. Peut-être pourrait-il ressembler à celui-ci en réalité augmentée qui montrait le point de vue de deux camps en conflit sans jugement.

Un effet durable?

La question toutefois est de savoir si l’empathie reste de façon temporaire ou durablement chez ceux expérimentant la réalité virtuelle. Et pour l’instant, la seule étude à ce sujet est celle de Standford. Si les résultats sont encourageants, la solution RV n’est pas une panacée non plus. Une recherche a montré que quand la « menace » vécue virtuellement s’avérait plus personnelle, les individus n’éprouvaient pas plus d’empathie pour ceux subissant la même chose.

Le phénomène reste encore à étudier sur des échantillons plus importants et aussi sur la durée. Néanmoins, il pourrait être un outil de sensibilisation majeur dans les prochaines années. Pour les artistes, cela pourrait s'avérer un fantastique moyen de transporter le public et de leur faire vivre des œuvres en pleine immersion.

Illustration : rawpixel - Pixabay

Références

Bertaux, Mylène. "La Police De L.A Tente De Résoudre Ses Problèmes De Racisme Avec La Réalité Virtuelle." L’ADN. Dernière mise à jour : 25 juin 2018.
https://www.ladn.eu/media-mutants/la-police-de-l-a-tente-de-resoudre-ses-problemes-de-racisme-avec-la-realite-virtuelle/

Bouchard, Catherine. "Isolement Et Intimidation : La Réalité Virtuelle Pour Mousser L’empathie." Le Journal De Québec. Dernière mise à jour : 4 décembre 2018.
https://www.journaldequebec.com/2018/12/04/isolement-et-intimidation-mousser-lempathie-par-la-realite-virtuelle

"Confronter Des Combattants Ennemis En Réalité Augmentée." Thot Cursus. Dernière mise à jour : 6 novembre 2017.
https://cursus.edu/formations/37972/confronter-des-combattants-ennemis-en-realite-augmentee

Gacogne, Théophile. "La Réalité Virtuelle, Efficace Pour Créer De L’empathie." Contrepoints. Dernière mise à jour : 27 octobre 2018.
https://www.contrepoints.org/2018/10/28/328912-la-realite-virtuelle-efficace-pour-creer-de-lempathie

Johnson, Maxime. "Le Mois De L’histoire Des Noirs En Réalité Virtuelle." Journal Métro. Dernière mise à jour : 21 février 2019.
https://journalmetro.com/plus/techno/2178495/le-mois-de-lhistoire-des-noirs-en-realite-virtuelle/

Mina, Johnathan, and Pascale Warmoes. "La Réalité Virtuelle Pour Développer L’empathie Dans Le Monde Réel." Profweb. Dernière mise à jour : 29 novembre 2018.
https://www.profweb.ca/publications/recits/la-realite-virtuelle-pour-developper-l-empathie-dans-le-monde-reel

"Réalité Virtuelle : Avons-nous Inventé La « machine à Empathie » ?" Usbek & Rica. Dernière mise à jour : 15 avril 2019.
https://usbeketrica.com/article/realite-virtuelle-avons-nous-invente-la-machine-a-empathie

Sussan, Rémi. "Réalité Virtuelle Et Empathie : Ce Que Dit La Recherche." InternetActu.net. Dernière mise à jour : 13 novembre 2018.
http://www.internetactu.net/2018/11/13/realite-virtuelle-et-empathie-ce-que-dit-la-recherche/

Zaffagni, Marc. "La Réalité Virtuelle Peut Nous Rendre Plus Empathiques." Futura. Dernière mise à jour : 18 octobre 2018.
https://www.futura-sciences.com/tech/actualites/technologie-realite-virtuelle-peut-nous-rendre-plus-empathiques-73241/

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