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Publié le 08 décembre 2021 Mis à jour le 08 décembre 2021

Les analogies, pour clarifier, pour convaincre et pour (se) tromper

Les analogies, à la croisée de la science et de la rhétorique

Analogie évocatrice

Très utile pour attirer l'attention et rendre concrètes les idées, les abstractions et les explications techniques, l'analogie est un outil de persuasion et de clarification très efficace. Attention cependant, nous préviennent certains auteurs. L'analogie est aussi un formidable moyen de nous amener à accepter des idées et des raisonnements mal construits.

Des ordres de grandeur

Rendre visible avec des animaux et du sensible

En toute honnêteté, les chiffres et les mesures apportent une précision nécessaire, mais aussi souvent l'ennui. Personne n'a une vision claire de ce qu'est un kilomètre s'il ne le traduit en temps de marche ou par un trajet qu'il connaît.

Personne ne sait vraiment ce qu'est une tonne. En revanche, si on me dit que tel engin de chantier fait le poids de quatre éléphants, ça me parle. Si on me donne la longueur d'un diplodocus en mètres, je risque rapidement de l'oublier. 20 mètres, 30 mètres ou quarante mètres ? Je m'y perds et ça ne m'intéresse pas. Beaucoup de vulgarisateurs utilisent ainsi un système de mesure moins précis, mais tellement plus évocateur. On compte en autobus, en baleines bleues, en éléphants ou en girafes. Si on décrit quelque chose de petit, on parlera d'éléments 500 fois plus petits qu'une fourmi ou qu'une puce ou qu'un cheveu !

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Enfantin et pas très sérieux ? Les économistes, las de manipuler des chiffres auxquels on ne comprend rien, traduisent en salaires minimum ou comparent au coût d'un objet courant. On pourra dire qu'une voiture de luxe coûte ce que gagnerait un salarié moyen en 20 ans ou qu'un abonnement à une revue coûte à peine le prix de deux cafés en terrasse !

De la narration :

Le chat de Schrodinger jouit de davantage de notoriété que ce qu'il décrit... Enfermé depuis 1935 dans une boîte. Il nous fait percevoir que la mesure vient perturber un système. Tant qu'on n'a pas ouvert la boîte, il n'y a pas moyen de savoir, et il y a superposition de deux états.

En mécanique quantique, une particule élémentaire peut occuper plusieurs positions en même temps. Cela semble absurde, notamment pour Schrodinger qui abandonnera les études de physique. Mais à presque 90 ans, son chat continue d'intriguer.

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L'analogie va souvent plus loin, les histoires d'animaux, de personnages servent à illustrer des paradoxes ou des idées abstraites. Pour être précis, le terme "analogie" sera moins utilisé et on parlera plus volontiers d'allégorie.

Une dangereuse séduction

Mais si l'analogie permet de clarifier une idée, elle peut aussi être trompeuse. Elle séduit, elle paraît simple. Elle invite à réfléchir sur un autre objet que celui qui nous intéresse, pour revenir ensuite vers cet objet. Elle peut ainsi nous faire admettre des simplifications qu'on aurait trouvées excessives sans ce détour.

Dans les analogies trompeuses, les images architecturales ("les 5 piliers de ...." [remplacer les points par ce que vous voulez]) et les pyramides ont connu de beaux jours. La pyramide des besoins qu'on a retenu des travaux de Maslow, la pyramide de Bloom pour formuler ses objectifs pédagogiques donnent une impression d'évidence : une hiérarchie existe, un cheminement du plus fondamental au plus noble et au plus rare est possible. Il faut viser le sommet de ces pyramides. La seule forme nous rend ces affirmations évidentes. C'est toute la force des analogies.

Le philosophe Jacques Bouveresse nous met en garde contre l'abus des analogies, en particulier lorsque les sciences humaines empruntent quelques expressions aux sciences mathématiques, physiques ou biologiques.

L'anneau de Möbius, les mouvements browniens ou le principe d'incertitude apportent une aura de crédibilité et de scientificité à celui ou celle qui les utilise. Et souvent, ces analogies ne prennent aucune précaution sur leurs conditions de validité. Dans "prodiges et vertiges de l'analogie", il montre à la fois la portée heuristique [utile pour découvrir] des analogies et les impostures scientifiques qu'elles permettent...

La rhétorique

Expert de la rhétorique et des médias, Clément Viktorovitch a publié «Le pouvoir rhétorique» en 2021. Il nous donne quelques exemples d'arguments appuyés par des analogies. Selon lui, l'analogie regroupe plusieurs figures de style : la comparaison, la métaphore, la métonymie, la synecdoque et ... Elle parle à l'émotion, condense le sens en quelques mots et parle à chacun d'entre nous de manière personnelle, lorsque les images sont fortes.

L'auteur cite le général de Gaule, dans son appel à la résistance : «La flamme de la Résistance ne doit pas s'éteindre. Elle ne s'éteindra pas.»

Mais si elle permet de simplifier, de rendre tangible et de toucher au cœur, elle peut aussi ennuyer. On ne compte plus les "Je garderai le cap dans la tempête" des politiciens qui démissionnent souvent la semaine qui suit la déclamation de cette phrase. Plus grave, elles peuvent finir par tromper lorsqu'on poursuit un raisonnement à partir de l'analogie et qu'on vient finalement le plaquer sur son premier objet d'étude.


Illustrations : Frédéric Duriez

Ressources :

Clément Viktorovitch : Le pouvoir rhétorique. Apprendre à convaincre et à décrypter les discours, Seuil, 2021, 478 https://www.decitre.fr/livres/le-pouvoir-rhetorique-9782021465877.html

Jacques Bouveresse, Prodiges et vertiges de l’analogie : De l’abus des belles-lettres dans la pensée, Éditions Raisons d’agir, 1999, 158 p.
https://www.decitre.fr/livres/prodiges-et-vertiges-de-l-analogie-9782912107084.html

Michel Volle : Synthèse du livre de Jacques Bouveresse - 2002
Prodiges et vertiges de l'analogie (volle.com)



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